미해군 블록 III F/A-18 슈퍼 호넷 테스트 전투기 출고
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미해군 블록 III F/A-18 슈퍼 호넷 테스트 전투기 출고
  • 이치헌 기자
  • 승인 2020.06.17 20:05
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보잉사가 미해군용 블록 III F/A-18F 슈퍼호넷 시험기 2대 중 1차 출격 영상을 공개했다. 이 서비스는 전면적인 업그레이드 기능이 없는 이들 항공기를 각종 비행시험에 활용하고 올해 말 시작될 예정인 블록Ⅲ 완제품으로 전투기 납품을 앞두고 새로운 운영개념을 모색할 계획이다.

출고된 슈퍼호넷 블록III 테스트기 (사진: 보잉)
출고된 슈퍼호넷 블록III 테스트기 (사진: 보잉)

시카고에 본사를 둔 보잉은 세인트에 있는 생산 시설에서 첫 번째 블록 III 슈퍼 호넷 테스트베드의 최종 조립을 발표했다. 2020년 5월 8일 미주리 주 루이스. 이 비디오는 슈퍼호넷의 외관을 볼 수 있는 뷰를 제공하는데, 외관은 이전의 슈퍼 호넷과 크게 달라지지 않고 있다. 이 슈퍼호넷에는 아직 컨포멀 연료탱크(CFT)가 장착되어 있지는 않지만 전체 블록 III 업그레이드의 핵심 부품이다. 영상에는 F/A-18F의 두 개의 콕핏 중 하나에 사용자 지정 가능한 광역 다기능 디스플레이도 강조돼 있는데, 이는 블록 III 패키지의 또 다른 중요한 요소다.

또 블록 III 전투기는 새로운 위성 통신 시스템도 공급받게 되며, 블록 III와 기존 블록 II 슈퍼호넷을 위해 개발 중인 포드 적외선 검색 및 추적(IRST) 센서를 사용할 수 있게 된다.

보잉이 언제 두 번째 테스트베드 항공기를 인도할지는 아직 확실하지 않다. 지난 1차 시험비행기가 완성돼 3월 말까지 해군에 인도되기를 희망한다고 밝힌 바 있다. 1차 시험 제트기의 완성을 앞두고 이미 제트기에서 블록 III 업그레이드와 관련된 시스템의 비행 시험을 실시하고 있었다.

슈퍼 호넷 블록III의 업그레드 패키지 구성도 (사진: 보잉)
슈퍼 호넷 블록III의 업그레드 패키지 구성도 (사진: 보잉)

F/A-18 및 EA-18G 프로그램 매니저인 제이슨 데니 해군 대위는 지난 4월 "Block III 조립은 이제 막 걸렸으며 생산 라인은 두 달 안에 미해군에 블록 III 시험기 두 대가 인도 될 것이다." "이라고 말했다. 그 달에 해군은 블록 II F/A-18E/F 슈퍼호넷의 최종 인도를 수락했고, 2005년에 시작된 업그레이드 프로그램을 끝냈다.

이 개량은 지난 15년간 총 322대의 1인승 F/A-18E 와 286대의 2인승 F/A-18F  블록 II를 수정한 것이다. 해군은 현재 남아있는 540개의 슈퍼호넷 중 상당수를 새로운 블록 III 표준으로 업그레이드할 계획이다. 이 작업은 EA-18G Growler 전자전 항공기에 대한 Block II 업그레이드 작업도 진행 중이며, 향상된 성능 엔진과 같은 추가적인 슈퍼호넷 개선사항에 대한 논의가 이미 진행 중이다.

FA-18 E/F 슈퍼호넷과 EA-18G 그라울러 (사진: 보잉)
FA-18 E/F 슈퍼호넷과 EA-18G 그라울러 (사진: 보잉)

보잉은 해군 외에도 현재 블록 III의 일부 업그레이드 중 일부를 외국 고객의 슈퍼 호넷에 적용하고 있으며, 이미 F/A-18E/F 에 대한 새로운 수명 연장 업그레이드를 개발하고 있다. 블록 III 프로그램의 일부를 지원한 쿠웨이트는 이미 22대의 F/A-18Es와 6대의 F/A-18F를 주문하고 있는데, 이는 블록 II와 블록 III 항공기 사이의 일종의 하이브리드 구성이다.

독일도 최근 노후화된 다목적 전투기 파나비아 토네이도 전투기를 교체하는 계획의 일환으로 F/A-18E/F 슈퍼 호넷과 EA-18G Growlers를 혼합하여 인수할 계획을 발표했다.

보잉사는 또 인도 공군의 오랫동안 말썽을 부린 전투기 입찰과 인도 해군의 별도 프로그램을 위해 F/A-18E/F를 투입했다. 슈퍼 호넷은 핀란드, 스위스, 캐나다를 포함한 전세계 다른 여러 곳의 전투기 대회에 참가하고 있다.

해군 슈퍼호넷 및 그롤러 프로그램 매니저인 데니 대위는 지난 4월 "준비태세 요건을 충족시키기 위해 엄청난 노력을 했지만, 잠재적인 적들보다 더 치명적이고 생존 가능한 전술적 우위를 유지하면서 그러한 준비를 지속하기 위해서는 지속적인 전진 동력이 필요하다는 것을 알고 있다"고 말했다. "블록 III 제작 및 개조 프로그램을 위한 보잉사와의 견고한 파트너십은 슈퍼호넷이 오늘날과 같이 역동적인 지구환경에서 그리고 미래에도 여전히 싸울 준비가 되어 있다는 것을 보장한다."

첫 번째 블록 III 시험기가 출고됨에 따라 미해군은 올해 말 최신의 최첨단 슈퍼 호넷을 확보하는 데 더욱 가까워졌다.


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