미해군, 신형 F/A-18 슈퍼호넷 블럭 3 전투공격기 첫 도입
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미해군, 신형 F/A-18 슈퍼호넷 블럭 3 전투공격기 첫 도입
  • 이승준 기자
  • 승인 2021.09.29 22:04
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미해군이 진보된 시스템을 갖춘 F/A-18 슈퍼호넷을 78대를 도입하고, 일부 블록 2기체를 개량예정

보잉은 미해군에 블록 3 F/A-18E/F 슈퍼 호넷 전투기 2대를 인도했다고 발표했다. 이번 인도는 업데이트,지속적인 시험 평가 프로그램을 완료하고 새로운 전술 및 절차의 개발을 지원할 것이다. 미해군은 올해 말 이전에 개량형 슈퍼 호넷을 실제 최전방 비행대에 보내기 시작할 것으로 기대하고 있다.

보잉사에 따르면 미해군은 블록3 F/A-18E/F를 9월 초 인도받았다. 이 전투기는 현재 주문 중인 78대의 신형 전투기 중 첫 번째이다.

보잉은 이미 작년에 블록 3의 일부를 개량한 두 대의 시험기를 해군에 납품했다.

기존 540대의 슈퍼호넷 중 상당 부분을 블록 3로 개량할 예정이다.

F/A-18과 EA-18G 그라울러 전자전기의 프로그램 매니저인 제이슨 "스투프" 데니 미해군 대위는 보잉 보도자료에서 "항모 전단은 우위를 유지할 전력이 필요하다"고 말했다. "최초로 운용되는 블록 III를 인도 받은 것은 역량과 준비성을 지원하는 데 큰 진전입니다."라고 밝혔다.

미해군에 인도되는 F/A-18 슈퍼호넷 블록 3가 세인트루이스 국제공항에서 이륙하고 있다. (사진: 보잉)
미해군에 인도되는 F/A-18 슈퍼호넷 블록 3가 세인트루이스 국제공항에서 이륙하고 있다. (사진: 보잉)

완전한 블록 III 패키지에는 미해군의 기존 슈퍼 호넷에 비해 다양한 개선 사항이 포함되어 있다.  F/A-18F의 복좌기체는 전면 및 후면 콕핏을 포함하여 새로운 광역 터치스크린 다기능 디스플레이가 있다. 또한 개방형 아키텍처 분산 타겟팅 프로세서 네트워크(DTP-N)를 갖추고 있어 항공기의 미션 컴퓨터에 더 많은 처리 능력과 네트워킹 기능을 제공하며 전술 타겟팅 네트워크 기술(TTNT) 데이터 링크도 제공한다. 블록 3 슈퍼 호넷은 또한 전투기의 레이더 신호를 줄이는데 도움이 되는 특정한 특징들을 가지고 있다.

이 외에도, 개선된 위성 통신(SATCOM) 시스템과 포드형 적외선 탐색 및 추적(IRST) 시스템의 통합이라는 두 가지 다른 업데이트를 이전에 진행했다. 이와 함께 개량되는 미해군 블록2 슈퍼호넷은 우선 수명연장(SLM) 과정을 거쳐 총 비행시간을 6,000시간에서 1만 시간으로 연장한다.

원래 계획은 블록 3 패키지의 일부로 미해군의 슈퍼 호넷에 대한 범위 확장 컨포멀 연료 탱크(CFT)를 포함시키는 것이었다. 그러나 지난해 시험기를 실제 항공모함의 갑판에서 시험하면서 알려지지 않은 문제점들을 밝혀냈다. 그 후 보잉은 1월에 CFT의 지속적인 테스트를 중지작업을 하였으며, CFT가 블록 3 전투기에 언제 장착이 될지는 불확실하다.

보잉의 램프 팀은 최초의 블록 3 슈퍼 호넷을 인도하기 전에 DCMA 조종사들의 비행을 준비시켰다. (사진: 보잉)
보잉의 램프 팀은 최초의 블록 3 슈퍼 호넷을 인도하기 전에 DCMA 조종사들의 비행을 준비시켰다. (사진: 보잉)

그러나,  보잉은 DTP-N과 같은 개방형 아키텍처 시스템의 사용은 시간이 지남에 따라 다양한 시스템을 새롭게 업데이트된 기능을 신속 통합 기회를 열어준다고 말한다.

보잉의 F/A-18 및 EA-18G 프로그램 부사장인 젠 테보는 "하드웨어 업그레이드가 완료되었다. "오늘날 우리는 오픈 하드웨어와 소프트웨어를 극대화하고 블록 III를 미래의 위협에 대비하기 위해 앱을 개발하고 있습니다,"라고 첫 번째 운용 업그레이드 전투기의 제공에 관한 보도 자료에서 말했다. "우리는 해군 조종사들이 현재와 미래에 가능한 가장 빠르고 가장 정보에 입각한 결정을 내릴 수 있는 도구를 제공하고 있습니다."

보잉은 TTNT 링크가 미래의 유인-무인 팀 구성을 지원하기 위해 어떻게 사용될 수 있는지 이미 입증했다. "조종사의 의사결정 능력을 향상시키기 위한 인공지능 주도 능력도 또 다른 가능성"이라고 말했다.

또한 보잉은 향후 EA-18G의 업데이트를 돕고 서비스의 차세대 항공 지배(NGAD) 프로그램의 일환으로 떠오르는 해군 요건을 충족시킬 미래 전투기 개발을 지원하기 위해 블록 III 구성에 수행한 작업을 활용하고 있다고 언급했다. "향후 이 기능이 어떤 방향으로 발전할지 생각해 보면, 그것은 확실히 기체, 생존 가능성, 스텔스 기술일 것입니다. 하지만 미래의 필수적인 요소는 네트워킹과 미션 시스템에 집중될 것이고, 이것은 슈퍼 호넷을 위험 저감시키고 차세대 항공 성능에 이르는 역할을 하게 될것입니다,"라고 말했다.

미해군의 첫 번째 블록 III F/A-18 슈퍼 호넷은 메릴랜드주 패턱센트강 미해군기지 제 23시험평가비행대대(VX)로 인도하기 전에 활주로로 향한다. (사진: 보잉)
미해군의 첫 번째 블록 III F/A-18 슈퍼 호넷은 메릴랜드주 패턱센트강 미해군기지 제 23시험평가비행대대(VX)로 인도하기 전에 활주로로 향한다. (사진: 보잉)

그러나 미해군의 차세대 NGAD 프로그램으로 이미 미의회 의원들로부터 회의적인 으로블록3 슈퍼 호넷의 구매를 중단하기를 원하고 있다. 현재 상태로는, 미해군은 총 540여 대의 슈퍼 호넷을 보유하고 있지만, 이들 중 얼마나 많은 호넷이 궁극적으로 블록 3 기준에 맞을지는 불확실하다.

보잉은 2030년대까지 개량형 전투기를 생산할 수 있을 것으로 기대하며, 이들 전투기는 세 개의 라인 중 하나에서 생산될 것이라고 밝혔다. 하나는 블록 3 기능을 포함하는 새로운 슈퍼 호넷용이고, 다른 두 개는 기존 해군 제트기를 SLM과 블록 3 업그레이드 프로세스를 적용시킬 것이다.

보잉은 또한 현재 캐나다와 인도와 같은 외국 고객들에게 블록 3 슈퍼 호넷 또는 적어도 이 패키지의 일부가 포함된 전투기를 제안하고 있다. 쿠웨이트가 최근에 인도받은 슈퍼 호넷은, 이번 달에 마지막으로 인도되었는데, 신형 칵핏 디스플레이와 같은 구성품들은 현재 블록 3 전투기에 투입되고 있다.

블록 III 패키지의 구성 요소와 해군 F/A-18E/F 슈퍼 호넷의 기타 계획된 업그레이드를 보여주는 인포그래픽. (사진: 보잉)
블록 III 패키지의 구성 요소와 해군 F/A-18E/F 슈퍼 호넷의 기타 계획된 업그레이드를 보여주는 인포그래픽. (사진: 보잉)

그럼에도 불구하고, 미해군은 슈퍼 호넷을 향후 몇 년 동안 항모비행단의 핵심 구성요소으로 판단하고 있으며, 이 전투기들을 운용하는 부대들은 블록 3의 도착과 함께 향후 수개월 내에 상당한 전력 향상이 있을 것으로 보고 있다.

미해군은 슈퍼호넷을 점차 줄일 생각이지만, 미의회의원들은 일자리 문제와 전력유지 문제로 슈퍼호넷의 숫자를 줄이는것을 상당기간 원치 않는 것으로, 미공군이 A-10C의 퇴역을 요청했지만, 받아들이지 않는것과 같은 상황이다.

[디펜스투데이]


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