미공군의 MH-139 헬기 구매 축소로 주일미공군 UH-1N 유지불확실
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미공군의 MH-139 헬기 구매 축소로 주일미공군 UH-1N 유지불확실
  • 이승준 기자
  • 승인 2024.05.30 11:55
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미공군이 2025 회계연도에 MH-139A 그레이 울프 헬리콥터 구매 계획을 절반으로 줄인 후 인도 태평양 지역의 유일한 UH-1N 휴이 헬리콥터 편대가 불확실한 미래에 직면하고 있다.

구매축소가 MH-139A 그레이 울프 기동헬기(사진:U.SAir Force)
구매축소가 MH-139A 그레이 울프 기동헬기(사진:U.SAir Force)

요코타 공군기지 소속의 제459수송비행대대는 UH-1N 휴이 헬기와 화이트테일 C-12 경수송기를 이용해 일본 전역의 VIP를 수송하고 환자를 미군 병원으로 후송하는 등 아시아 태평양 지역에서 화려하지는 않지만 중요한 역할을 담당하고 있다.

그러나 공군이 계획했던 MH-139A 헬기 프로그램을 80대에서 42대로 줄인 후, UH-1N을 대체할 헬기가 없어졌고 현재 계획은 2026 회계연도까지만 459 비행대대의 휴이 헬기에 운용유지비 배정한다고 비행대 지휘관 사무엘 샴버그 중령이 밝혔다.

이는 부상당하거나 아픈 미군 장병, 국방부 민간인 및 가족에게 손실이 될 수 있다.

일본 병원은 응급 상황에서도 치료를 거부 할 수 있기 때문에 미군 병원이 즉각적인 의료 서비스를 받을 수있는 유일한 방법으로 남게된다.

주일요코타 미공군기지에서 운용중인 UH-1N 휴이 헬리콥터는 지금은 계속 운용중이지만, MH-139A 그레이울프 도입 취소로 비행대대가 해체될수 있는 상황이다.(사진:U.SAir Force)
주일요코타 미공군기지에서 운용중인 UH-1N 휴이 헬리콥터는 지금은 계속 운용중이지만, MH-139A 그레이울프 도입 취소로 비행대대가 해체될수 있는 상황이다.(사진:U.SAir Force)

5월 20일 요코타를 방문한 샴버그는 “ 이 부대는 특히 작은 틈새를 많이 메우고 있다.”라고 말했다. “사라질 때까지는 무엇을 놓치고 있는지 알 수 없는 그런 것들 중 하나다. 

요코타의 휴이 비행대대는 의회가 회계연도 25년 예산을 심의하는 과정을 면밀히 주시하고 있으며, 불확실한 길을 바라보고 있는 것은 휴이 비행대대만이 아니다. 페어차일드 공군 기지의 제1 헬리콥터 비행대대, 앤드류스 공군 기지의 제36 구조대대, 커틀랜드 공군 기지의 512 구조대대, 듀크 필드의 제40 비행 시험 비행대대 등 국가의 대륙간 탄도 미사일 시설 보안을 지원하는 임무를 수행하지 않는 다른 휴이 부대들도 같은 처지에 놓여 있다.

미공군은 MH-139를 배치할 수 없게 될 휴이 비행대대에 대해 어떤 옵션을 고려하고 있는지에 대해서는 함구하고 있다.

미공군은 3월에 “미공군의 전체 예산과 우리가 감당할 수 있는 것과 감당할 수 없는 것에 관한 것”이라고 말한 구매 담당 차관보 앤드류 헌터는 25 회계연도 예산 요청의 일환으로 MH-139 구매를 삭감하기로 결정했다고 발표했다.

요코타 공군기지에 소속의 제459공수비행대대는 예산제한으로 헬기대체가 불가능상황에 놓여 있다.주일미공군의 미세힌 틈을 매워주는 유일한 비행대대다.(사진:U.S.Air Force)
요코타 공군기지에 소속의 제459수송비행대대는 예산제한으로 헬기대체가 불가능상황에 놓여 있다.주일미공군의 미세힌 틈을 매워주는 유일한 비행대대다.(사진:U.S.Air Force)

조달 수량을 줄이기로 결정하면서 개발 비용이 더 적은 수의 헬기에 분산되어 MH-139의 대당 가격이 치솟았고, 그 결과 계획된 조달 비용이 12억 달러나 삭감되었다. 이로 인해 4월에 넌 맥커디의 중대한 결함이 발생하여 국방부가 프로그램을 재검토하게 되었지만 취소로 이어질 가능성은 낮다.

휴이의 노후화에도 불구하고 459공수비행대대의 UH-1N 4대와 C-12 3대는 약 90%에 달하는 높은 임무 수행률을 자랑한다고 샴버그는 기지에서 말했다.

휴이스는 주로 관동 평야에서 작전을 수행하며, 도쿄 외곽에 위치한 요코타의 정부 관리들을 대도시의 중심부로 수송하고, 보통 차로 2시간 거리에 있는 요코스카 미 해군 병원으로 아픈 환자들을 이송하는 임무를 수행한다.

C-12는 긴 항속거리로  승무원들이 오키나와에 도착할 수 있다.

그는 격납고에서 “C-130을 세미라고 생각하면 우리는 4×8 U홀 트레일러에 불과하지만 매우 저렴하고 실제 공중에서 어떤 것보다 더 비용 효율적으로 작업을 수행할 수 있다.”라고 말했다.

그는 이 비행대대가 의료 응급 상황에 대비해 연중무휴 24시간 경계 태세를 편안하게 유지하려면 5명의 휴이 승무원보다 더 많은 인원이 필요하지만 “이 정도면 충분하다”고 덧붙였다.

경제성은 공군의 주요 관심사이기 때문에 휴이스를 대체할 수 있는 쉬운 해결책은 없다.

UH-60 블랙호크나 MH-139는 최고 속도가 약간 더 빠르고 더 먼 거리를 커버할 수 있는 능력을 제공하지만, 비행 시간당 비용이 더 많이 든다고 샴버그는 말했다.

또 다른 옵션은 미공군이 고용한 의료 아웃소싱 회사와 계약하는 것이지만, 이 서비스도 비용이 많이 들 수 있다.

미공군은 어떤 식으로든 휴이 헬기를 대체할지, 아니면 현재 휴이 헬기가 수행하는 임무를 완전히 포기할지 곧 결정해야 한다.

[디펜스투데이]


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